Cómo un jugador marginal de la NBA abrió el camino para entrenar a los Boston Celtics

Jayson Tatum y Jaylen Brown estaban en la escuela primaria cuando Ime Udoka dio sus primeros pasos por el camino ciego que finalmente lo llevaría a los Boston Celtics. Todavía no era entrenador. Apenas podía llamarse a sí mismo un jugador de la NBA.

Habían pasado seis años desde que Udoka dejó la universidad cuando los Portland Trail Blazers le ofrecieron una invitación de última hora para el campo de entrenamiento en 2006. Estaban desesperados. El primer candidato de Portland para el último lugar en el equipo había fallado en sus días físicos antes de la temporada y los envió luchando por jugadores que pudieran completar su lista. Cuando se reportó a los Blazers con un contrato no garantizado, la única persona que esperaba que Udoka formara parte del equipo era Udoka.

No solo hizo el equipo. Estaba en la alineación titular en la noche de apertura y permaneció allí durante el resto de la temporada.

“Eso es inaudito”, dice su ex compañero de equipo Fred Jones.

No sería la última vez que alguien supiera de Udoka. Ese mes cambió el curso de su vida, alteró la trayectoria de su carrera como jugador y plantó las semillas de su futuro como entrenador. Un tipo que estaba descargando cajas en FedEx para tener una oportunidad en la NBA se ha convertido en una de las figuras clave de esta temporada desde el banquillo.

Los Celtics han sido el mejor equipo de la liga desde diciembre, y ya no sorprendería a la NBA si ganan un campeonato en la primera temporada de Udoka como entrenador. Da la casualidad de que cuatro de los últimos siete títulos los han ganado los entrenadores en su primer año, cuando más resuenan sus voces. Es la señal de un buen entrenador en esta liga impulsada por los jugadores cuando un equipo refleja su personalidad sin ser consumido por ella. Con su defensa feroz, su confianza férrea y su tranquila determinación, los Celtics son en gran medida el equipo de Udoka.

Los Celtics han sido el mejor equipo de la liga desde diciembre.


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Elsa/imágenes falsas

La forma más rápida de entrenar en la NBA es jugar en la NBA, pero muchos de los entrenadores más exitosos de la liga fueron jugadores de rol que compensaron lo que les faltaba en talento puro con inteligencia y empatía. Udoka hizo a los Blazers porque hizo mejores a otros. Ese ha sido su trabajo desde entonces. Probablemente no estaría en Boston hoy si no fuera por el descanso que tuvo en Portland.

“Siempre sentí que estaba a punto de lograrlo”, dijo Udoka. “Pero encontrar la oportunidad adecuada, lo entiendo, seguro. He visto como jugador y entrenador lo que hace por la gente”.

Udoka, de 44 años, soñaba con jugar en la NBA cuando era niño en Portland y viajó por todo el mundo para volver allí. Comenzó en un colegio universitario, se transfirió a Portland State y se unió de forma rutinaria a los juegos informales en las instalaciones de práctica cercanas de los Blazers. Pero en el momento en que la NBA se convirtió en una posibilidad, se desgarró el ligamento cruzado anterior en su último año. Luego lo volvió a hacer y necesitó otra cirugía. Todavía no se desanimó. Udoka tomó un trabajo nocturno en FedEx y siguió entrenando.

Encontraría trabajo en casi todas las oscuras ligas de baloncesto estadounidenses antes de llegar a la NBA. Jugó para Fargo-Moorhead Beez en la Asociación Internacional de Baloncesto, Adirondack Wildcats en la Liga de Baloncesto de los Estados Unidos y Charleston Lowgators en la D-League varias veces.

Los Lakers de Los Ángeles le dieron al futuro entrenador de los Celtics uno de sus primeros descansos. Udoka fue a su campo de entrenamiento en 2003 y se dio cuenta de que había un mercado para un tipo específico de jugador: cualquiera que estuviera dispuesto a proteger a Kobe Bryant en las prácticas. “Todos los muchachos que tenía allí básicamente le tenían miedo”, dijo Udoka.

No entró en el equipo, pero sus batallas impresionaron. Estaba viendo el primer partido de Bryant contra un novato llamado LeBron James más tarde esa temporada cuando la oportunidad pasó ante sus ojos. Bryant se lesionó el hombro y el rango de teléfono de Udoka. Los Lakers lo estaban firmando con un contrato de 10 días. Tomó una conexión de ojos rojos para hacer su debut en la NBA. “Sin dormir, solo adrenalina pura”, dijo. “Anuncié a Earl Boykins para mi primer cubo”. (Udoka medía 6 pies 5 pulgadas. Boykins medía 5 pies 5 pulgadas).

Pero cuando Bryant decidió que ya no estaba lesionado, la taza de café de Udoka en la NBA se convirtió en un espresso. Lo enviaron a los menores y no sabía cuándo volvería.

Dos años más tarde, después de temporadas en España, Francia y la nación soberana de los Knicks de Nueva York, Udoka aceptó una invitación al campo de entrenamiento de los Golden State Warriors. Dos horas después, llamaron los Blazers.

Su Aaron Miles le había fallado a su amigo físico con un esguince de tobillo, y los Blazers necesitaban jugadores en la víspera del campamento. Miraron los márgenes del baloncesto y encontraron a Udoka. Hizo el corto viaje hasta la única instalación de la NBA donde había jugado desde la universidad con gente que conocía desde la escuela secundaria.

“Sentí que pertenecía”, dijo.

Pero la posibilidad de convertir un acuerdo de campamento no garantizado en un lugar de la lista de tiempo completo era remota para todos menos para Udoka.

“Esas son pocas probabilidades”, dijo el presidente de los Indiana Pacers, Kevin Pritchard, entonces gerente general asistente de los Blazers. “Eso no sucede muy a menudo”.

Ime Udoka dispara sobre Paul Pierce durante un partido en 2006.


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Brian Babineau/NBAE/Getty Images

Jarrett Jack no sabía quién era Udoka, pero no pasó mucho tiempo antes de que el armador titular de Portland lo eligiera para sus juegos informales de verano. Lo siguiente que supo fue que vio a Udoka en el campo de entrenamiento. “Pensé que era solo otro cuerpo”, dijo. “No estaba familiarizado con los muchachos que no estaban en el equipo en realidad formando parte del equipo. Ni siquiera sabía que esa era una posibilidad real”. Pero sabía que quería que se quedara. Jack amenazó públicamente con hacer piquetes en la arena si Udoka no llegaba al corte final.

El entrenador de los Blazers, Nate McMillan, rápidamente llegó a la misma conclusión sobre Udoka. Antes de su segundo partido de la pretemporada, le dijo que jugaría esa noche.

Udoka nunca llegó a la arena.

Recibió una llamada de su madre cuando estaba en el auto. “Vi las ambulancias pasar corriendo junto a nosotros y supe que era malo”, dice Udoka. Entró en la casa y encontró a su padre en el suelo. Podría haber estado en cualquier parte, pero estaba en Portland.

Vitalis Udoka murió esa noche. Ime Udoka fue a practicar a la mañana siguiente y jugó un partido de pretemporada al día siguiente. Procesó su queja a través del baloncesto. “Esos momentos de tranquilidad a solas en el hotel por la noche cuando no estás en la cancha ni con la familia, esos son los momentos de crisis”, dijo.

Los Blazers tuvieron que tomar una decisión sobre Udoka dos semanas después de la muerte de su padre. Se lo puso fácil. En su primer partido de pretemporada, anotó 16 puntos. En su próximo juego de pretemporada, fue titular. “Nunca volví a empezar ese año”, dijo.

Lo hicieron oficial el día del funeral: Udoka estaba en el equipo. Habría sido difícil para los Blazers prescindir del titular más inesperado de la NBA.

“No había un plan de respaldo, por loco que parezca”, dice Udoka. “Eso es lo único que supe en la vida, lo único que supe. Siempre iba a estar en la NBA”.

El entrenador de los San Antonio Spurs, Gregg Popovich, a la derecha, habla con su asistente Ime Udoka durante un partido en 2016.


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Paul Sancya/Prensa Asociada

Udoka ha estado en la NBA casi todos los años desde entonces. Se hizo un nombre por sí mismo como un defensor lateral versátil que acertaba el 40% de sus triples, el tipo de jugador que estaría ganando $15 millones hoy. Los Blazers lo dejaron caminar, pero su desempeño esa temporada lo puso en el radar de los San Antonio Spurs, donde jugó tres años y regresó como entrenador a las órdenes de Gregg Popovich. Sus compañeros de equipo dicen que ya era un experto en conectarse con todos en un vestidor mucho antes de que se convirtiera en su trabajo.

Pasó siete años aprendiendo con el entrenador más ganador de la historia de la NBA, y cuando Brad Stevens dejó el cargo de entrenador de los Celtics, pasó a la oficina principal y contrató a Udoka para reemplazarlo.

Pero nunca está lejos de un recuerdo de Portland. Si se olvida, simplemente puede mirar detrás del banco. Allí encontraría al jugador cuyo examen físico fallido abrió un lugar en los Blazers.

Udoka finalmente está trabajando junto a Aaron Miles esta temporada: lo contrató como asistente de los Celtics.

Escriba a Ben Cohen a ben.cohen@wsj.com

Ime Udoka probablemente no estaría en Boston hoy si no fuera por el descanso que tuvo en Portland.


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