Los constructores dañan las áreas protegidas en un Puerto Rico cansado del clima

SALINAS, Puerto Rico (AP) — Jacqueline Vázquez estaba sentada en el sofá cuando sonó su teléfono.

Acababa de regresar de una oficina del gobierno donde presentó una denuncia por construcción ilegal en una reserva ecológica. La reserva está dedicada a uno de los bosques de manglares más grandes de la isla cerca de su vecindario en el sur de Puerto Rico.

“¿Qué diablos estabas haciendo en Recursos Naturales?” la voz de un hombre bramó a través de su teléfono.

Vázquez lo tomó como una amenaza, una de varias que líderes comunitarios como ella han recibido mientras los puertorriqueños indignados exigen respuestas de sus funcionarios públicos. La supervisión laxa, los presupuestos cada vez más reducidos y los permisos emitidos ilegalmente por el gobierno han llevado a un aumento en la construcción en áreas y regiones protegidas, algunas de ellas propensas a inundaciones o deslizamientos de tierra.

La investigación en curso sobre viviendas construidas ilegalmente en el segundo estuario más grande de Puerto Rico, donde las autoridades dicen que se cortaron más de 3.600 árboles de mangle, ha llevado a audiencias públicas, el inicio de una investigación penal por parte del Departamento de Justicia de Puerto Rico y el escrutinio de casos similares. Los ambientalistas advierten que estos casos están dejando al territorio estadounidense aún más vulnerable al cambio climático en medio de temporadas de huracanes más húmedas e intensas.

“Este es uno de los delitos ambientales más grandes que he visto”, dijo el representante. Jesús Manuel Ortiz dijo durante una audiencia pública el 27 de abril sobre el tema. “Es escandaloso. Se está cometiendo un crimen justo en frente de todos”.

Se han construido ilegalmente casas de bloques de concreto con cercas, piscinas e incluso un muelle dentro de la Reserva Nacional de Investigación Estuarina Bahía de Jobos. La reserva ha protegido casi 2900 acres de bosque de manglares rodeados de aguas en diferentes tonos de turquesa. Es el hogar de la tortuga carey, en peligro crítico de extinción, y del vulnerable manatí antillano, entre otras especies.

Activistas y algunos empleados públicos dicen sentirse frustrados y solos en su lucha al acusar al Departamento de Recursos Naturales de Puerto Rico ya otras agencias de no hacer su trabajo.

Cuando una legisladora en una audiencia pública le preguntó a la directora de la reserva de Bahía de Jobos quién exactamente había faltado a sus funciones al permitir la construcción ilegal, ella respondió: “Todo el sistema”.

La directora de la reserva, Aixa Pabón, también acusó al Departamento de Recursos Naturales de negligencia y cuestionó la ausencia de la Junta de Planificación de Puerto Rico, diciendo que “la ineptitud, la negligencia (y) la lentitud” prevalece en ciertas agencias gubernamentales. Su voz se quebró por momentos, y dijo que temía una reacción personal y profesional por testificar: “Pero la verdad me hace libre, y Dios está conmigo”.

El mes pasado renunció el secretario del departamento de recursos naturales. Le dijo a una estación de radio local que algunos empleados que investigaban la construcción ilegal estaban recibiendo amenazas de muerte.

Ni el Departamento de Recursos Naturales ni la Junta de Planificación de Puerto Rico, que es responsable de inspeccionar todos los permisos autorizados, respondieron a las solicitudes de comentarios.

Los temas de la tierra pública y la vulnerabilidad climática se están desarrollando en otro caso de alto perfil en la popular ciudad surfera de Rincón en el oeste de Puerto Rico. En febrero, un juez revocó un permiso emitido por el gobierno que autorizaba al condominio Sol y Playa a reconstruir una piscina, un jacuzzi y otras áreas recreativas destruidas por el huracán María en septiembre de 2017.

“La construcción propuesta”, dijo el tribunal, “privatizaría un bien de dominio público marítimo-terrestre”.

El juez también señaló que el 2% de la propiedad en el caso es suelo protegido donde no se debería haber permitido el desarrollo urbano, y el 12% está ubicado en una zona costera con alto riesgo de inundación.

El testimonio en ese caso incluyó a un empleado de la división ambiental de la Oficina de Administración de Permisos de Puerto Rico, quien reconoció que intervino directamente para acelerar el permiso ahora cancelado. También dijo que un amigo y socio comercial suyo era consultor del proyecto, pero dijo que su acción estaba justificada porque el oficial de permisos asignado al caso estaba haciendo la evaluación incorrectamente.

El juez dictaminó que el terreno es público después de que la Junta de Planificación de la isla descubriera que el gobierno otorgó el permiso en violación de las leyes locales. Sin embargo, ese caso aún está en los tribunales y los residentes temen que los desarrolladores reinicien ilegalmente la reconstrucción. Las tortugas marinas en peligro crítico han anidado allí en el pasado.

En ambos casos, la construcción ilegal salió a la luz después de que los residentes preocupados lanzaran protestas y exigieran la rendición de cuentas de las agencias gubernamentales.

“Sentimos que la lucha aquí es interminable. Es muy, muy frustrante”, dijo Mónica Timothée Vega, abogada civil. A pedido de un amigo, ella también está luchando contra otra propuesta de desarrollo en un humedal en el pueblo costero nororiental de Luquillo.

Ese caso está pendiente en los tribunales, con Timothée acusando a la Oficina de Administración de Permisos de Puerto Rico de otorgar nueve extensiones y tres renovaciones a desarrolladores cuando, por ley, solo puede otorgar tres extensiones y una renovación por caso.

Timothée también dijo que una vecina solicitó documentos públicos relacionados con el caso en enero y solo pudo obtenerlos después de que ella y su hermano, quien también está trabajando en el caso, fueron a la corte.

“¿Por qué la comunidad necesita tener abogados para obtener documentos?” ella preguntó. Su frustración aumentó, dijo, cuando los documentos previamente disponibles en línea en la Oficina de Gestión de Permisos comenzaron a desaparecer mientras ella y su hermano investigaban el caso.

Pedro Cardona Roig, arquitecto, planificador y exvicepresidente de la Junta de Planificación de Puerto Rico, dijo que a él le pasa lo mismo mientras investiga por su cuenta lo ocurrido en Salinas, donde se ubica Bahía de Jobos. Dijo que de los 16 documentos que examinó previamente en línea, solo quedan unos pocos.

Gabriel Hernández, secretario de la Oficina de Gestión de Permisos, dijo a The Associated Press que su agencia lucha, con un personal limitado, para abordar una reciente oleada de permisos falsos que muestran nombres, direcciones e incluso mapas de parcelas oficiales cambiados ilegalmente.

“El número sigue aumentando todos los días”, dijo, y agregó que los empleados de planificación ahora han identificado más de 100 permisos falsos. Al menos ocho de ellos fueron permisos para conectar los servicios públicos a las casas ilegales en la Bahía de Jobos. Destacó que su agencia nunca autorizó ningún permiso allí.

“La gente a veces hace lo que quiere”, dijo.

Según la Autoridad de Acueductos y Alcantarillados de Puerto Rico, al menos 60 clientes ahora tienen conexiones en la Bahía de Jobos. La Autoridad de Energía Eléctrica de la isla ha remitido a casi 50 personas al Departamento de Justicia de Puerto Rico por conexiones ilegales.

Hernández en la oficina de permisos dijo que ha ordenado a sus empleados usar el juicio y tener cuidado al revisar una petición que involucre una reserva natural o un área protegida.

“Algunos podrían haberse escapado, pero no es la norma”, dijo.

El desarrollo costero ilegal es motivo de gran preocupación para los activistas en una isla donde más de la mitad de la población de 3,2 millones de personas vive cerca del océano. Los manglares protegen la costa de las marejadas ciclónicas durante los huracanes. Los corales también lo hacen, pero han estado muriendo en parte debido a la escorrentía de sedimentos. Un planeta que se calienta significa que los huracanes llevan más lluvia, tienen más energía y se intensifican más rápido.

“Los manglares son como la persona que está allí soportando todo lo que pueda venir”, dijo Vázquez, líder de la comunidad. “Es como un muro, salvándonos”.

Un número creciente de legisladores está a favor de una investigación en toda la isla sobre la construcción ilegal que se lleva a cabo en áreas protegidas. Los activistas también están presionando para que se apruebe una moratoria completa sobre la construcción costera, una propuesta que el gobernador Pedro Pierluisi la ha llamado “excesiva”. Sin embargo, dijo que se podría aplicar una moratoria en áreas que sufren erosión u otros efectos del cambio climático.

El secretario interino del departamento anunció el 27 de abril que se prepara para presentar órdenes de desalojo contra 12 personas acusadas de vivir ilegalmente en la Bahía de Jobos y solicitó una orden judicial para demoler las viviendas. Las autoridades dijeron que los ocupantes serían responsables de pagar al menos $4 millones en daños ambientales y acusaron al grupo de aprovechar la pandemia y las secuelas del huracán María para construir y ampliar estructuras.

A pesar de la batalla judicial que se avecina por la protección en la Bahía de Jobos, los activistas y los abogados siguen siendo cautelosos. Señalan que el Cuerpo de Guardabosques de Recursos Naturales tiene solo siete miembros para supervisar el área que incluye la Bahía de Jobos en lugar de los 12 recomendados por el gobierno federal. Cuando el Cuerpo emitió $250,000 en multas a quienes ocupaban ilegalmente la tierra, el gobierno redujo las multas a $3,000. Los propios guardabosques también recibieron una carta de cese y desistimiento de los ocupantes ilegales.

“Puedes imaginar cómo nos sentimos”, dijo el sargento. Ángel Colón dijo a los legisladores en una audiencia pública. “Fue como un balde de agua fría”.

Vázquez, líder comunitaria de Las Mareas en el pueblo de Salinas, conoce el sentimiento.

La denuncia que presentó en 2019 está estancada en el Departamento de Recursos Naturales de Puerto Rico. Las autoridades dicen que necesitan más información. La denuncia por mal uso de la tierra es una de las más de 100 presentadas por personas en todo Puerto Rico en espera de acción desde 2019.

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