Planta de Mariupol evacuada siente alivio, agravio

ZAPORIZHZHIA, Ucrania (AP) — Cuando los húmedos muros de hormigón subterráneos, el moho, el frío y las semanas sin frutas ni verduras frescas se volvieron insoportables, algunos en el búnker debajo de la oficina de Elina Tsybulchenko decidieron visitar el cielo.

Se abrieron paso, a través de la oscuridad iluminada por linternas y lámparas alimentadas por baterías de automóviles, hasta un lugar preciado en la planta siderúrgica Azovstal bombardeada, el último reducto ucraniano en la ciudad en ruinas de Mariupol. Allí, podían mirar hacia arriba y ver una franja de azul o gris humo. Era como mirar desde el fondo de un pozo. Para aquellos que no podían o no se atrevían a subir a la superficie, era tan distante como la paz.

Pero ver el cielo significaba esperanza. Fue suficiente para hacer llorar a la hija adulta de Elina, Tetyana.

La familia Tsybulchenko fue una de las primeras en salir de la planta siderúrgica en una tensa evacuación de varios días negociada por las Naciones Unidas y el Comité Internacional de la Cruz Roja con los gobiernos de Rusia, que ahora controla Mariupol, y Ucrania, que quiere la ciudad de vuelta. Un breve alto el fuego permitió que más de 100 civiles huyeran de la planta.

Llegaron sanos y salvos a la ciudad de Zaporizhzhia, en el sur de Ucrania, esta semana. Allí describieron para The Associated Press sus dos meses en el centro del infierno y su escape.

Cientos de civiles y combatientes ucranianos siguen atrapados en la planta y las fuerzas rusas se han abierto camino hacia el interior. Se espera que la incautación de Mariupol desempeñe un papel central en la celebración de Moscú el 9 de mayo del Día de la Victoria, que marca históricamente el final de la Segunda Guerra Mundial.

En los primeros días de la invasión de Rusia, Tsybulchenko, de 54 años, quedó impactada por el bombardeo de su ciudad. Como muchos residentes con recuerdos de ejercicios de defensa civil, sabía que la planta siderúrgica tenía los únicos búnkeres reales de la ciudad. Cuando ella, su esposo Serhii, su hija y su yerno Ihor Trotsak decidieron refugiarse en el que está debajo de su oficina, supuso que se quedarían unos días.

“Ni siquiera llevamos cepillos de dientes”, dijo Elina. Pero unos días se convirtieron en 60.

Solo habían traído sus documentos, tres mantas, dos perros y frutas que llevaban en una canasta que usaban para la Pascua ortodoxa. No pensaron que celebrarían allí las vacaciones semanas después.

La planta siderúrgica tiene un laberinto de más de 30 búnkeres y túneles repartidos en sus 11 kilómetros cuadrados (4 millas), y cada búnker era su propio mundo. Los evacuados tenían poca o ninguna comunicación con los demás en la planta; eventualmente se encontrarían en los autobuses a Zaporizhzhia y compararían experiencias.

Su aislamiento complica las estimaciones del número de civiles y combatientes ucranianos que quedan. Unos cientos de civiles siguen atrapados, dijo la parte ucraniana esta semana, incluidos más de 20 niños. Otro esfuerzo de evacuación se informó en marcha el viernes.

El número de los que sobreviven bajo tierra amenaza con caer cada día. Algunos evacuados recordaron haber visto con horror cómo los heridos sucumbían a sus heridas mientras los suministros de primeros auxilios, incluso el agua limpia, escaseaban o se acababan.

“La gente literalmente se pudre como lo hicieron nuestras chaquetas”, dijo Serhii Kuzmenko, de 31 años. El cansado capataz de la planta huyó junto con su esposa, su hija de 8 años y otras cuatro personas de su búnker; 30 se quedaron atrás. “Necesitan urgentemente nuestra ayuda”, dijo. “Tenemos que sacarlos”.

En otro búnker, la familia Tsybulchenko vivía entre 56 personas, incluidos 14 niños de 4 a 17 años. Sobrevivieron dividiéndose entre ellos las raciones básicas que trajeron los combatientes: carne enlatada, gachas, galletas saladas, sal, azúcar y agua. No había suficiente para todos.

El viejo cocker spaniel de la familia sufría, temblaba y los miraba con los ojos muy abiertos. El perro tenía que morir, decidieron. Fue un acto de misericordia. Le pidieron pastillas para dormir a un soldado, pero dijo que el perro podría sobrevivir y sufrir más.

“Déjame disparar”, dijo.

El perro recibió un entierro apresurado sobre el suelo en medio del bombardeo; Se colocaron escombros y chatarra encima para protegerlo de otras mascotas hambrientas.

Había poco consuelo. El búnker tembló por el bombardeo. “Nos acostábamos así todas las noches y pensábamos: ‘¿Sobreviviremos?’”, dijo Elina.

Los Tsybulchenko y otros dormían en bancos acolchados con los uniformes de los trabajadores de las plantas siderúrgicas. Para los baños, usaron baldes. Cuando el bombardeo se volvió demasiado fuerte para vaciar los baldes arriba, usaron bolsas de plástico. Para pasar el tiempo, la gente inventaba juegos de mesa o jugaba a las cartas. Uno talló pedazos de madera en juguetes.

Una habitación en el búnker se convirtió en un patio de recreo para los niños. La gente encontró marcadores y papel y realizó un concurso de artes y manualidades, en el que los niños dibujaron lo que más les gustaría ver. Dibujaron la naturaleza y el sol. A medida que se acercaba la Pascua a fines de abril, dibujaron huevos y conejitos de Pascua.

Los dibujos estaban pegados en paredes que goteaban humedad. Moho con olor a humedad se deslizó desde las esquinas y migró a la ropa y las mantas. La única forma de mantener algo seco era usarlo. Incluso después de la evacuación y después de sus primeras duchas en meses, a los Tsybulchenko les preocupaba que olieran a moho.

Mientras trataban de recolectar agua de lluvia, a menudo usaban desinfectante para limpiarse y limpiar sus platos, hasta el punto en que las manos de Elin mostraron una reacción alérgica. Al principio, subía a su oficina y bajaba loción, desodorante y algunos otros artículos personales que había dejado allí.

Entonces se volvió demasiado peligroso ir arriba. La mitad del edificio, incluida su oficina, se derrumbó en el bombardeo.

Una y otra vez durante los dos meses, las personas en el búnker escuchaban noticias de posibles evacuaciones de Mariupol, solo para enterarse de que habían fallado. Cuando llegó la noticia de la evacuación negociada por la ONU, hubo escepticismo y miedo. Pero la planificación comenzó con decisiones sobre quién debería irse primero.

Otros dijeron que los Tsybulchenko deberían irse porque las piernas acalambradas de Elina habían comenzado a ennegrecerse y causarle problemas. “Pero hay niños pequeños aquí, y deberían irse”, dijo. Los demás insistieron. Asumieron que la evacuación continuaría en los próximos días y se llevaría a todos, incluso a los combatientes. Algunos dudaron, queriendo ver si la primera evacuación fue un éxito.

Una niña pequeña que se quedó atrás, Violeta, tomó un rotulador y dibujó una flor, un corazón y “Buena suerte” en el brazo de Elina. Los residentes del búnker habían acortado el nombre de la niña a Leta, o “luz del sol”.

Todos en el búnker acordaron reunirse para celebrar en un café en Zaporizhzhia cuando se completara la evacuación.

“Lo sentimos mucho”, dijeron los Tsybulchenkos a los demás mientras se dirigían a la superficie.

“No te preocupes”, respondieron. Te seguiremos.

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Elina no reconoció su taller. El techo había volado. Las paredes estaban en ruinas. El suelo estaba lleno de cráteres y sembrado de proyectiles sin explotar.

Cuando salieron de una abertura entre los escombros, la familia y otros evacuados parpadearon. Después de dos meses, la luz del sol lastimaba sus ojos.

Estaba tranquilo. El bombardeo ruso, por una vez, se había detenido.

“El clima fue brillante”, dijo Ivane Bochorishvili, subdirectora humanitaria de la ONU en Ucrania, quien se acercó a la planta para esperar a los evacuados. “Aquel en el que estás esperando la tormenta perfecta, como el cielo azul”.

Le esperaba un tramo peligroso. Un puente ferroviario cerca de la planta fue el punto de recepción de los evacuados. Los autobuses que esperaban estaban a otro kilómetro de distancia.

Para la evacuación, los rusos habían intentado recuperar las minas que habían plantado. Pero la máquina no había detectado todo, dijo Bochorishvili.

Cuando él y un colega se acercaron en su vehículo, los rusos gritaron a cientos de metros de distancia: “¡No se muevan!” A los trabajadores de la ONU se les dijo que salieran y regresaran con cuidado al último puesto de control a pie. La máquina de desminado fue traída nuevamente. Se encontraron ocho minas más.

Los soldados ucranianos caminaron por delante y por detrás de los evacuados cuando finalmente salieron, asegurándose de que la columna de personas colocara sus pies de manera segura.

“Gracias a Dios no vimos ningún cuerpo en el camino”, dijo Elina. Los rusos los habían eliminado.

Veintiuna personas salieron el primer día. El resto salió al día siguiente. Cuando el segundo grupo se encontró con el primero, “hubo muchos abrazos y besos. Habían estado en Azovstal pero no se habían visto, no sabían qué les había pasado”, dijo Osnat Lubrani, coordinador humanitario de la ONU en Ucrania.

Los autobuses partieron a través de una ciudad en ruinas. Tumbas improvisadas bordeaban las calles. La gente se sostenía la cabeza con agravio e incredulidad o se abrazaba. “Estas personas van a tener pesadillas durante mucho tiempo”, dijo Esteban Sacco, el funcionario de la ONU responsable del primer tramo del viaje en autobús hacia la seguridad.

Y, sin embargo, todavía podían ver señales de vida. Era día de mercado. Había gente caminando o en bicicleta, incluso niños. Algunos miraban a través de las ventanas de los edificios bombardeados.

Los evacuados todavía estaban lejos de estar a salvo. Al principio, los autobuses no se dirigían al oeste hacia el territorio controlado por Ucrania, sino al este hacia Rusia. Incluso los empleados de la ONU al principio pensaron que iban allí, dijo Sacco.

En un campamento en Bezimenne, cerca de la frontera, los evacuados dijeron que los rusos los presionaron para que se pusieran de su lado. Los rusos incluso intentaron abordar los autobuses, diciendo que querían ofrecerles dulces a los niños, pero no los dejaron entrar.

Un sacerdote ruso preguntó a los evacuados por qué iban a Zaporizhzhia. “Ucrania dejará de existir muy pronto”, recordó Elina Tsybulchenko que dijo.

Los evacuados fueron interrogados y registrados, incluso a veces desnudos para comprobar si tenían tatuajes de estilo militar. Algunos rusos fueron educados, dijo Ihor, el yerno de Elina. Otros se burlaban o insultaban, especialmente si cometía un desliz y hablaba ucraniano en lugar de ruso. “¿Por qué hablas un idioma extranjero?” ellos preguntaron.

Los autobuses giraron hacia el oeste por la ruta lenta hacia Zaporizhzhia y la seguridad. “Siempre tuvimos este miedo”, dijo Ihor. “Sabíamos que podríamos haber terminado yendo a Rusia”.

Mientras el convoy se arqueaba lentamente alrededor de Mariupol, pudieron ver destellos lejanos mientras se reanudaba el bombardeo ruso. Dos mujeres civiles en la planta siderúrgica murieron y 10 civiles resultaron heridos, dijo Sviatoslav Palamar, subcomandante del Regimiento Azov de Ucrania allí.

Las autoridades ucranianas dijeron que las fuerzas rusas entraron en el perímetro de la planta con “batallas duras y sangrientas”.

Los evacuados habían entrado en sus búnkeres en invierno. Salieron a un paisaje negro y gris, un manantial grotesco. Solo después de pasar por tierra de nadie, Elina volvió a notar los campos verdes y amarillos.

Entraron en territorio controlado por Ucrania después de un angustioso tramo final de más de 20 puntos de control.

Los funcionarios ucranianos habían instado a los residentes de las comunidades controladas por Rusia a subir a bordo del convoy en el camino. Pero al final, a los autobuses no se les permitió llevarlos. Elina y otros evacuados lloraron al pasar junto a personas que esperaban en vano cerca de la carretera.

“Realmente sentimos vergüenza”, dijo Elina. “Nunca paramos”.

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Yesica Fisch en Zaporizhzhia, Ucrania, contribuyó.

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